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Veja Astronomia
   
 


Cometa com elementos básicos da vida está vazando oxigênio

O cometa 67P é cheio de surpresas, indo de moléculas orgânicas complexas a enormes sumidouros no espaço. Agora, pela primeira vez na astronomia, cientistas descobriram oxigênio molecular na tênue atmosfera de uma rocha espacial. E ele pode ser uma relíquia do nascimento do sistema solar.


A descoberta marca a primeira vez em que astrônomos detectam oxigênio molecular em uma coma, isto é, na nuvem de poeira e gás em torno de um cometa. Isso em si é notável, mas não para por aí.

Exceto, é claro, se existir uma fonte interna de oxigênio molecular repondo a coma do 67P, à medida que ele viaja pelo espaço. Essa é a hipótese descrita no novo artigo da Nature. E se existe oxigênio molecular no centro do cometa, ele é quase certamente "primordial": ou seja, ele está lá desde que o 67P se formou, durante a formação do próprio sistema solar.

A luz ultravioleta do Sol e elétrons livres são provavelmente responsáveis pela criação do O₂. Fótons e partículas de alta energia podem quebrar moléculas de água, que por sua vez se recompõem em moléculas de oxigênio (e hidrogênio). O oxigênio então ficou preso dentro do gelo que se acumulou em grãos de poeira, que por sua vez se uniram para formar o cometa. Lá, o oxigênio ficou protegido por quase toda a existência do sistema solar.

O cometa pode estar sangrando oxigênio que é tão antigo quanto o Sol. Uma verdadeira cápsula do tempo, cuspindo história astro-paleontológica bem nos instrumentos que enviamos para lá.

Na verdade, o objetivo da missão ao cometa 67P é ajudar a entender a origem e evolução do sistema solar. A Agência Espacial Europeia diz que "a composição do cometa reflete a composição da nebulosa pré-solar da qual o Sol e os planetas se formaram, mais de 4,6 bilhões de anos atrás".




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